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NASA probe closing in on dwarf planet

AN unmanned probe with a futuristic propulsion system is closing in on a distant mini-world never before visited by a spacecraft.
THE American space agency NASA's Dawn orbiter is about 643,600km from the Texas-sized "dwarf planet" Ceres and is expected to reach its destination in March.
Measuring 949.31km across, Ceres is the largest body in the asteroid belt, the rocky region between Mars and Jupiter.
Dawn's arrival on March 6 will mark the first time a spacecraft has orbited two Solar System targets. The probe previously explored another large asteroid belt object, the "protoplanet" Vesta, for 14 months from 2011 to 2012.

Christopher Russell, the mission's principal investigator from the University of California at Los Angeles, said: "Ceres is almost a complete mystery to us. Ceres, unlike Vesta, has no meteorites linked to it to help reveal its secrets. All we can predict with confidence is that we will be surprised."
The mission is breaking new ground because of the spacecraft's ion propulsion system. Instead of being propelled by a chemical rocket, the craft is driven by accelerated electrically charged particles of xenon gas which exert a small force over a long period of time, allowing it to build up speed.
Dawn has completed five years of accumulated thrust time, far exceeding that of any other spacecraft.
"Orbiting both Vesta and Ceres would be truly impossible with conventional propulsion," said chief engineer and mission director Marc Rayman, from NASA's Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, California.
"Thanks to ion propulsion, we're about to make history as the first spaceship ever to orbit two unexplored alien worlds."
The probe recently emerged from solar conjunction, in which it was hidden from Earth on the opposite side of the Sun, limiting communication.
Since its launch in September 2007, it has crossed 2.9 billion miles of space.
Scientists hope studying Ceres will provide valuable clues about the early history of the solar system.

Fonti


El asteroide Ceres


Existen 26 asteroides de más de 200 kilómetro de diámetro, el mayor de ellos, Ceres, con un diámetro aproximado de 930 kilómetros, tiene una masa equivalente a un tercio del total de la masa del cinturón de asteroides.
Prácticamente olvidado durante siglo y medio, Ceres ha cobrado gran importancia en los últimos años pues el telescopio especial Hubble lo ha revelado como un cuerpo esférico, y los modelos indican que bajo su superficie, hay una gran capa de hielo.
Las figuras muestran en su orden: una de las mejores vistas posible de Ceres desde el telescopio espacial Hubble, un diagrama con la posible estructura interna de Ceres, y una pequeña animación que muestra el periodo de rotación de Ceres.
Este gran asteroide nos tendrá en vilo hasta que sea visitado a comienzos de 2015 por la sonda espacial Dawnde la NASA.
La masa en conjunto de todo el cinturón de asteroides es equivalente apenas a la de nuestra Luna.
asteroide Ceres
Figura 4.17. asteroide Ceres

composición interna de Ceres
Figura 4.18. composición interna de Ceres

animación de la rotación de Ceres
Figura 4.19. animación de la rotación de Ceres


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